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La peggiore pandemia della storia – Come l’influenza spagnola del 1918 ha infettato l’America

La pandemia più mortale della storia fu l’influenza spagnola che devastò il mondo nel 1918-1919. È successo proprio mentre gli Stati Uniti stavano combattendo nella prima guerra mondiale e la pandemia ha ucciso cinquanta milioni di persone, più di entrambe le guerre mondiali messe insieme. Ad un certo punto fino a un terzo dell’intera popolazione mondiale era infetta, circa 500 milioni di persone.

Il paese di origine dell’influenza spagnola non è mai stato identificato, ma alcuni credono che potrebbe provenire dall’Asia o dagli stessi Stati Uniti. La contea di Haskell, nel Kansas, è stata rivelata come possibile punto di origine, in particolare a causa dei suoi allevamenti di maiali e del fatto che 17 rotte migratorie di uccelli lo attraversano. Camp Hunston, sempre in Kansas, era un’altra località che alcuni ritenevano essere il luogo di origine in cui i soldati americani portarono per la prima volta l’influenza in Europa, e quindi nel mondo, quando arrivarono lì come soldati della Prima Guerra Mondiale.

Influenza spagnola
L’influenza spagnola. Grafico che mostra la mortalità per la pandemia di influenza del 1918 negli Stati Uniti e in Europa.

Il virus era aviario, nel senso che proveniva da uccelli e, presumibilmente, c’erano tassi di mortalità molto più alti tra i bambini di età inferiore ai cinque anni e gli adulti con più di sessantacinque anni, secondo il CDC; inaspettatamente, l’altro gruppo con alti tassi di mortalità era tra i venti e i quaranta anni. La cosa più sorprendente fu che in molti tra quelli che morirono erano completamente sani.

Non c’erano medicine per curare il virus e i funzionari sanitari erano limitati a disinfettanti, quarantena e lavaggio delle mani. Sfortunatamente l’epidemia di influenza ha coinciso con migliaia di soldati che andavano e tornavano dall’Europa per servire nella prima guerra mondiale. I primi casi si sono verificati a Camp Funston a Fort Riley, Kansas, a partire da un centinaio di soldati e aumentando esponenzialmente entro la prima settimana. Non solo i soldati americani viaggiavano da casa per la prima volta, ma anche inglesi ed europei si stavano spostando in tutto il mondo.

Influenza spagnola 1918
Soldati di Fort Riley, Kansas, malati di influenza spagnola in un reparto ospedaliero di Camp Funston

L’influenza dilagava in Francia, Africa, Messico, Iran e Svizzera. Nei villaggi più piccoli sono morti tutti. L’influenza venne e andò in giro per gli Stati Uniti e l’Europa tra aprile e settembre del 1918, poi sembrò rallentare fino a quando non si verificò un altro scoppio alla base militare di Camp Devin nel Massachusetts. Questo sfogo si rivelò il più letale, uccidendo settecentocinquantasette soldati nel solo campo nelle prime settimane. Nel mese di ottobre, circa centonovantacinquemila americani morirono di influenza e il progetto militare nazionale fu sospeso.

Influenza spagnola 1918
Reparto di influenza al Walter Reed Hospital durante la pandemia di influenza spagnola del 1918-1919

Con molte infermiere in guerra, una carenza infermieristica fece sì che la Croce Rossa americana a Chicago, nell’Illinois, chiamasse volontari, ma anche se erano disponibili infermieri neri certificati, non furono utilizzati per una questione di “razza” . La città cancellò tutti gli incontri pubblici e chiuse il teatro e i film.

Dopo che una nave della Marina arrivò nel porto di Filadelfia da Boston, secondo la rivista Smithsonian, al fine di mantenere la gente di Filadelfia calma, Wilmer Krusen, il direttore della sanità pubblica, affermò che non c’era nulla di cui preoccuparsi, una politica che il governo aveva iniziato per frenare il panico. Hanno cercato di coprire la morte di due marinai negando che fosse l’influenza spagnola.

Influenza spagnola 1918
L’autista a Seattle nel 1918 si rifiutava di consentire ai passeggeri senza mascherine di salire a bordo.

Quattordici casi che hanno provocato la morte sono stati segnalati il ​​giorno successivo e altri durante il giorno. Si afferma che i cadaveri si stavano accumulando e non c’era un posto dove tenerli fino alla sepoltura, quindi furono sequestrate alcune strutture di stoccaggio locali e le casse da imballaggio furono usate come bare. In tutto questo Krusen di rifiutò di annullare una grande parata in programma a Filadelfia per il 28 settembre. I giornali rifiutarono di riportare gli articoli scritti dai medici, secondo la rivista Smithsonian, quindi la parata andò avanti e nel giro di sei settimane morirono oltre dodicimila persone.

Influenza spagnola
American Expeditionary Force vittime dell’influenza spagnola presso l’US Army Camp Hospital n. 45 ad Aix-les-Bains, in Francia, nel 1918

Proprio quando la pandemia aveva iniziato a rallentare, la guerra era finita e più di quattro milioni di soldati stavano viaggiando dall’Europa verso gli Stati Uniti nelle immediate vicinanze delle navi e poi nelle caserme della base dell’esercito dove erano state scaricate. A Salt Lake City, nello Utah, alla fine di novembre sono state messe in quarantena oltre duemila case. Il gennaio del 1919 vide un altro aumento di casi di influenza e decessi che durarono fino a quell’estate quando la pandemia alla fine si estinse.

Ogni ondata di pandemia ha visto un cambiamento nel virus mentre mutava e uccideva sempre più persone, eppure il governo ha fatto del suo meglio per minimizzare la situazione. Alla fine la pandemia di influenza spagnola del 1918-19 si estinse da sola, ma le lezioni da trarre dalla storia dovrebbero mostrare l’importanza di tenersi informati e prepararsi.

Pubblicato da Ninco89

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